¿Qué es el fuego?

En estas fiestas decembrinas usamos luces de bengala, hacemos hogueras... ¿pero qué es el fuego?, ¿por qué unas llamas son azules y otras naranjas?, ¿por qué se mueven de esa forma tan fascinante? Los invito a ver el video y leer la transcripción donde nos enteraremos que, aunque la química puede darnos la receta del fuego, el espectáculo de luz es todo física.


[El siguiente texto es la transcripción del vídeo.]

Sabemos que el fuego resulta de la combustión de materia orgánica y oxígeno; pero, ¿no te preguntas a veces qué es el fuego?, ¿por qué la llama del gas es azul y la de la madera naranja?, ¿y por qué las flamas se mueven de forma tan fascinante? La química puede darnos la receta de la combustión, pero el espectáculo de luz es todo física.

Cuando una llama arde limpiamente, como en un mechero de gas, un soplete o en la base de una vela, el calor excita las moléculas haciendo que produzcan luz, que normalmente es azul pálido, por las transiciones atómicas; esto es mecánica cuántica.

Ahora, cuando el combustible no es tan puro y no arde por completo, como el fuego de madera o carbón, o en la punta de la flama de las velas, sigue habiendo algo de luz azul, pero no la ves porque es opacada por la luz proveniente de todas las partículas de hollín y humo, que brillan al rojo vivo.

Ahora, ¿por qué brillan los objetos calientes? Un proceso llamado, radiación de cuerpo negro, hace que todos los objetos brillen de un color que depende de su temperatura. La razón por la cual no ves a tus amigos brillar es porque somos demasiado fríos para emitir luz visible, emitimos luz infraroja. Pero la lava, una pieza caliente de hierro o el hollín de una llama, están lo suficientemente calientes como para emitir esa familiar luz de color rojo vivo.

¿Y cuál es la razón por la cual las llamas tienen forma como de lenguas serpenteando hacia el cielo?, la gravedad. El tirón de la tierra es lo que hace que el aire caliente se eleve, y es esta covección lo que da a las llamas su familiar forma. Si enciendes un fósforo en gravedad cero, la llama se extiende en todas direcciones, como un globo; no hay nada que le diga en que dirección ir, así que va en todas direcciones.

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